La bibliothèque clandestine pour enfants du ghetto de Varsovie

Lorsque les nazis occupèrent Varsovie en septembre 1939, des lois anti-juives furent rapidement promulguées, dont l’une limitait l’accès aux livres. Les bibliothèques de prêt du quartier juif étaient fermées et les Juifs n’avaient pas le droit de visiter les bibliothèques.

Un ghetto est créé à l’automne 1940. Près d’un demi-million de Juifs sont confinés dans une zone entourée de murs de pierre de 3 mètres de haut, soit seulement 2,4 % de la surface de la ville. Un minimum quotidien de 184 calories est fourni aux résidents. On estime que 83 000 d’entre eux sont morts de faim en moins de deux ans. Des centaines de milliers de survivants seront déplacés vers le camp d’extermination de Treblinka à l’été 1942.

Bien que de nombreux dirigeants juifs et organisations caritatives du ghetto se soient concentrés sur la fourniture de nourriture, de vêtements et d’un abri pour éviter la famine, la surpopulation et les hivers rigoureux de la Pologne, certains s’inquiètent pour d’autres aliments.

Basia Berman [1907-1953] il était l’un des rares bibliothécaires juifs employés par la Bibliothèque de Varsovie avant la guerre. Avant la fermeture du ghetto, il a créé une bibliothèque itinérante dans son sac à dos, donnant des livres de sa collection aux enfants sans abri.

Sauvez les bâtiments de la destruction

En novembre 1940, lors de la fermeture du ghetto de Varsovie, une succursale de la Bibliothèque de Varsovie au 67 rue Leszno fut incluse dans son territoire, exigeant la libération du bâtiment. Basia Berman a obtenu l’autorisation d’utiliser le bâtiment pour la maison Centos, une organisation d’aide à l’enfance, et a créé une bibliothèque pour les enfants souterrains.

De nombreux livres de sa collection appartenaient à Lejb Szur, le fondateur avant-guerre de la maison d’édition Tomor à Vilnius. Il a sauvé des livres de la destruction, collecté des livres interdits et entretenu des bibliothèques privées, rassemblant entre 10 000 et 20 000 livres pour son immeuble au 56, rue Leszno. Szur prend souvent des livres de sa bibliothèque pour les ajouter à celle de Basia Berman. Il finira sa vie en août 1942, lors de la Activités (expulsions).

Pour cacher sa précieuse collection de livres en yiddish et en polonais, Basia Berman a décoré les chambres avec des jouets, des poupées, des papiers découpés et de simples livres d’images, invitant les enfants. Ponctuellement, des lectures, débats et conférences autour des livres en yiddish sont organisés à la bibliothèque. Il n’a pas fallu longtemps pour grandir, les opportunités de prêts étaient prévues.

S’opposer à la destruction de la culture yiddish

Basia Berman a encouragé les enfants à lire des livres en langue yiddish, à se séparer de leurs propres livres, langue et culture, avec l’intention de résister à la destruction de la culture yiddish, apportée avec les Juifs d’Europe. Il a donné aux enfants deux livres, l’un en polonais, l’autre en yiddish. La plupart d’entre eux ont vu des livres en yiddish pour la première fois et ont ainsi appris l’alphabet hébreu.

Plus important encore, cette bibliothèque a également donné des livres aux enfants pauvres du ghetto, à ceux des hôpitaux ou mis en quarantaine pour le typhus, et enfin aux réfugiés du ghetto venus d’autres quartiers de Varsovie. « C’est incroyable à quel point les enfants sont avides de connaissances en ces heures sombres. Basia Berman commentera son roman [écrit en polonais, celui-ci a été traduit en anglais sous le titre City Within a City (2012), mais pas en français]. Les livres sont devenus une nécessité, presque comme le pain. De nombreux livres n’ont jamais été rendus, les enfants les ont emmenés avec eux dans les camps de la mort.

Rachel Auerbach, survivante du ghetto de Varsovie, se souvient avoir vu un garçon dans la cour du 66 rue Leszno lors d’une travailler, pendant que lui et sa mère rassemblaient leurs affaires. Ils seront emmenés auUmschlagplatz, où ils se retrouvent pour la captivité. Autour de l’enfant, c’était le chaos et la confusion, écrivait Auerbach dans ses mémoires de 1974, Varshever Tsavoes [“ Témoignages de Varsovie”, livre publié en Israël en 1974, mais lui aussi non traduit en français] :

“Ce garçon de 12 ans, dans les mondes qu’il connaît, est fasciné, emporté, debout dans un des coins du mur, ne voyant ni n’entendant rien de ce qui se passe autour de lui. Il lit un livre perdu avec un couverture rouge.

Au printemps 1941, le Judenrat, le conseil juif du ghetto, reçoit des autorités nazies l’autorisation d’accorder des licences aux bibliothèques, limitées aux livres en yiddish et en polonais. A cette époque, Basia Berman distribuait secrètement des livres aux enfants du ghetto depuis des mois.

Basia Berman et son mari Adolf se sont échappés du ghetto en septembre 1942 et ont trouvé de l’aide dans la partie « aryenne » de Varsovie, où ils ont rejoint la résistance juive. Pour être deux parties, ils font semblant d’être des pôles [non juifs] acceptent des missions dangereuses pour sauver leurs religieux du ghetto. Après la guerre, Basia Berman a sauvé des livres de bibliothèques détruites en Pologne, dont certains ont été placés à Varsovie et d’autres ont été envoyés à la Bibliothèque nationale d’Israël.

En tant que bibliothécaire clandestine du ghetto de Varsovie, Basia Berman a offert une forme de résistance simple mais puissante. Les livres sont une source de vie et de survie, un moyen de préserver l’humanité dans un contexte déshumanisant.

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